Descubren 32 nuevos planetas fuera del Sistema Solar


Un grupo internacional de investigadores ha descubierto 32 nuevos exoplanetas (planetas que se encuentran fuera de los límites del Sistema Solar) desde el observatorio de La Silla, al norte de Chile. El increíble hallazgo ha sido dado a conocer en un congreso en Madrid por el mayor «buscador de exoplanetas» del mundo y primer descubridor de estos cuerpos en 1995, el científico suizo Michel Mayor.

Con estos nuevos exoplanetas en el mapa del cielo, ya son 400 los conocidos hasta el momento.

El descubrimiento, que también se hará público hoy en Oporto (Portugal) durante un congreso internacional, ha sido posible gracias a las observaciones del espectrógrafo HARPS, del Observatorio Europeo del Sur (ESO, por sus siglas en inglés), que cuenta con un diámetro de 3, 6 metros, uno de los más grandes operativos en la actualidad y el único instrumento de muy alta precisión, «ideal para descubrir mundos ajenos».

En busca de otra Tierra

Mayor, que participa en las jornadas «Herederos de Galileo: fronteras de la Astronomía», organizadas por la Fundación Ramón Areces, ha explicado que en el Universo se registra una «extrema diversidad» de planetas y que una de las razones fundamentales por la que los científicos centran sus investigaciones en formaciones ajenas al Sistema Solar es conocer el propio proceso de formación del mismo, así como avanzar en el conocimiento de otros sistemas solares.

Además, ha señalado que el equipo de investigación «está cerca» de encontrar un planeta similar a la Tierra, aunque fuera del Sistema Solar, ya que los últimos hallazgos han sido planetas con una masa muy cercana a la terrestre, tan sólo el doble de la de la Tierra, a diferencia de otros cuerpos encontrados con masas muy superiores. Igualmente, ha subrayado que dentro de pocos años se llegará a componer un catálogo de planetas situados en la zona de habitabilidad del Universo.

El reconocimiento de nuevas «tierras» o planetas similares, en su opinión, dependerá de los futuros telescopios espaciales, que además, permitirán obtener imágenes más claras que las actuales de los exoplanetas (hasta el momento no son muy claras ni tampoco muy grandes).

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El sucesor del Hubble, en 2014

La responsable de varios telescopios espaciales y actualmente líder de la oficina de la misión del nuevo gran telescopio espacial, James Webb Space Telescope (JWST), un instrumento que sucederá al Hubble, ha asegurado que su lanzamiento está previsto para 2014, un año antes de lo previsto.
Este proyecto se dirigirá principalmente, y al igual que el Hubble, desde el Centro espacial de Baltimore (EE.UU.) y contará con un presupuesto «seguro y ajustado». Concretamente, ha detallado que la participación de la NASA es de 5.000 millones de dólares, que estarán disponibles para los primeros cinco años de operatividad del telescopio.
El sucesor del Hubble es una iniciativa de la agencia espacial europea y de la norteamericana. En la actualidad se encuentra rumbo a Estados Unidos para realizar las primeras pruebas en las instalaciones de la NASA, antes de partir al espacio y explorar los orígenes del Universo a bordo del lanzador europeo Ariane 5.

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