Descubren exoplanetas que orbitan “a la contra”


Su estudio se ha hecho público durante la reunión anual de la Sociedad Real Nacional Astronómica de Reino Unido que se celebra esta semana en Glasgow (Escocia).

Investigadores del Observatorio de Ginebra en Suiza han hecho público el descubrimiento de nueve nuevos exoplanetas en tránsito. Sin embargo, el resultado más destacable de su trabajo de investigación es que al combinar los resultados con observaciones previas de exoplanetas en tránsito descubrieron que 6 de una muestra más amplia de 27 orbita en la dirección opuesta a la rotación de su estrella huésped, a la inversa de lo que se observa en el Sistema Solar.
Se cree que los planetas se forman en el disco de gas y polvo que circunda una estrella joven. Este disco protoplanetario rota en la misma dirección que la estrella en sí misma y hasta ahora se esperaba que los planetas que se forman a partir del disco orbitarían en más o menos el mismo plano y que se moverían junto con sus órbitas en la misma dirección durante la rotación de la estrella, como sucede en los planetas del Sistema Solar.

Los investigadores combinaron los datos del espectrógrafo HARPS del telescopio de la ESO y del telescopio suizo Euler del Observatorio de La Silla en Chile, así como de otros telescopios para confirmar los descubrimientos iniciales de los nueve exoplanetas, con los de datos de observaciones anteriores.

Descubrieron que más de la mitad de todos los Júpiter calientes estudiados tenían órbitas que estaban desalineados con el eje de rotación de sus estrellas padre. Incluso descubrieron que 6 exoplanetas de este estudio ampliado, dos de ellos recién descubiertos, tienen movimiento retrógrado: orbitan a su estrella en la dirección ‘errónea’.

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Como explicaba Rafael Bachiller, director del Observatorio Astronómico Nacional y una de las voces más cualificadas de esta ciencia a nivel mundial, este comportamiento se ha desvelado en el marco del encuentro nacional de Astronomía que cada año desarrolla la Royal Astronomical Society. Según los expertos, los exoplanetas, también conocidos como ‘Júpiter caliente’, se generan de forma azarosa a partir de los discos de gas y polvo que dejan las estrellas jóvenes en el período en que se están formando, y que rotan en la misma direccion que las estrellas.

Esto, asimismo, hace que ahora mismo se descarte la opción de que los sistemas con exoplanetas, que empezaron a ser descubiertos en torno a 1995 y cuya cifra asciende por el momento a unos 400, puedan albergar planetas con unas condiciones similares a las de la Tierra. A la vez, los exoplanetas retrógrados ayudarían a entender los movimientos de los ‘Júpiter caliente’, ya que, de acuerdo con las particularidades de sus núcleos rocosos, parece ser que se forman fuera del sistema planetario en el que luego se ubican.

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“Estamos tirando una auténtica bomba en el campo de los exoplanetas”, asegura Amaury Triaud, un joven científico del Observatorio de Ginebra autor de la investigación que ha presentado en la Reunión Nacional de Astronomía de la Royal Society británica, que se celebra esta semana en Glasgow (Reino Unido). Y no es para menos, porque lo que han logrado verificar los astrónomos del estudio deja con la boca abierta a la comunidad científica. Se trata de 6 exoplanetas que no cumplen con el precepto aceptado por la teoría oficial.

Hasta ahora, los astrónomos sostienen que los planetas se forman a partir de un disco de gas y polvo que gira alrededor de una estrella en su mismo sentido de rotación y esa materia acaba formando cuerpos planetarios que, lógicamente, siguen dando vueltas al astro en el mismo sentido que el disco inicial. Estos mundos lejanos actúan justamente al contrario, girando en el sentido opuesto al de su estrella principal. “Es una noticia bastante relevante, uno de los avances más importantes de los últimos años en el conocimiento de cómo se forman los sistemas planetarios”, subraya Miguel Mas, del Centro Nacional de Astrobiología, que también ha participado en la investigación.

Desde que, hace casi 15 años, los astrónomos Michel Mayor y Didier Queloz (Universidad de Ginebra) investigan los exoplanetas, es decir, aquellos mundos que giran alrededor de estrellas parecidas a nuestro sol y que, lógicamente, se encuentran fuera del Sistema Solar. A día de hoy, han encontrado 454 exoplanetas, y en algunos casos descubrieron emocionantes sorpresas. Usando el Buscador Gran Angular de Planetas (WASP, por sus siglas en inglés) han estudiado, con una novedosa técnica llamada “tránsito”, una muestra de 27 exoplanetas y han confirmado que 6 planetas “jupiterinos calientes”(por su masa similar a Júpiter) giran en sentido equivocado, hecho que cambia la hipótesis oficial.

La nueva teoría sugiere que la proximidad de los planetas a sus estrellas no se debe a las interacciones con el disco de polvo, sino a que su verdadera interacción es con otra estrella más lejana. Y que el lugar que ocupa es sólo consecuencia de “un tira y afloja gravitacional con esta estrella distante” a lo largo de millones de años. De hecho, en 2 de los planetas con movimiento retrógrado se encontraron otros compañeros distantes que podrían ser la causa de la alteración.

“Uno de los efectos secundarios de este proceso es que cualquier planeta rocoso parecido a la Tierra sería desintegrado”, concluye Didier Queloz, del Observatorio de Génova y coautor del estudio. Así pues, el hallazgo de planetas retrógrados, que orbitan su estrella en la dirección equivocada, casi anula las posibilidades de que los sistemas con exoplanetas conocidos como Júpiter calientes, de los que se han hallado más de 400, contengan planetas similares a la Tierra.

“Es un resultado de primera línea que nos demuestra que la formación de sistemas planetarios es un fenómeno mucho menos tranquilo de lo que se pensaba hasta la fecha”, afirma Rafael Bachiller, director del Observatorio Astronómico Nacional. “Estas observaciones demuestran que los planetas con órbitas retrógradas pueden ser muy frecuentes en el Universo. Y el único mecanismo que puede explicar tal cantidad de planetas retrógrados es la existencia de colisiones cósmicas muy frecuentes”. Mal asunto para nuestro hermanos exoterráqueos.

http://www.neoteo.com/

Teknociencia.net

http://www.eso.org/

http://www.eso.org/public/news/eso1016/

Exoplanet media kit: 

http://www.eso.org/public/outreach/products/brochures/pdf/exoplanet_lowres.pdf
The WASP page is at http://www.superwasp.org/
Animation showing how a gas giant planet can have its orbit dramatically disturbed by a distant stellar companion (Credit: Daniel Fabrycky):

http://www.cfa.harvard.edu/~fabrycky/kctf/

Una respuesta a “Descubren exoplanetas que orbitan “a la contra”

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