Júpiter se está acercando como nunca en 60 años



El encuentro más cercano con Júpiter hasta el año 2022

El máximo acercamiento ocurrio la noche del 20 al 21 de septiembre. A esto también se lo conoce como “la noche de la oposición” ya que Júpiter se encontrará opuesto al Sol, irguiéndose al atardecer y alzándose sobre nuestras cabezas a medianoche. Entre todos los “habitantes” del cielo de la medianoche, sólo la Luna misma será más brillante.

Los encuentros entre la Tierra y Júpiter ocurren cada 13 meses, cuando la Tierra alinea “su carrera” con la de Júpiter alrededor del Sol. Sin embargo, debido a que tanto la Tierra como Júpiter no orbitan al Sol a través de círculos perfectos , su distancia de separación no es siempre la misma al momento en que ocurre la alineación. El 20 de septiembre, Júpiter estará 75 millones de kilómetros más cerca respecto de previas alineaciones, y no volverá a estar así de cerca sino hasta el año 2022.

La escena a través de un telescopio es excelente. Debido a que Júpiter está tan cerca, el disco del planeta se puede observar en detalle (lo cual es raro); y hay mucho para ver. Por ejemplo, la Gran Mancha Roja, un ciclón tan ancho como la Tierra misma, está “rebotando” contra otra tormenta llamada la “Mancha Roja Junior”. La aparición de dos tempestades de magnitudes planetarias y el hecho de que se encuentren “frontándose” una contra la otra es algo que hay que ver para creer.

Y esto no es lo único interesante. Una de las marcas distintivas de Júpiter, el recientemente desaparecido Cinturón Ecuatorial Sur (SEB, por su sigla en idioma inglés), que posiblemente se sumergió en las altas nubes de dicho planeta, podría reaparecer en cualquier momento, según la opinión de algunos investigadores. El espectacular resurgimiento estaría acompañado de zonas transversales de profusa actividad de manchas y remolinos nubosos, claramente visibles con pequeños telescopios.

¿Y qué fue ese destello? Astrónomos aficionados han informado recientemente una sorprendente cantidad de “bolas de fuego” en la atmósfera de Júpiter. Aparentemente, muchos asteroides pequeños o fragmentos de cometas golpean al planeta gigante y explotan entre las nubes. Los investigadores que han estudiado estos eventos comentan que tales sucesos podrían estar generando varios destellos visibles por mes.

Finalmente, no debemos olvidar a las lunas de Júpiter ya que ellas también están experimentando un encuentro cercano con la Tierra. Se trata de mundos de dimensiones planetarias con volcanes activos (Io), posibles océanos en el subsuelo (Europa), vastos campos de cráteres (Calisto) y misteriosos surcos globales (Ganímedes). Cuando Galileo descubrió las lunas, hace 400 años, no eran más que diminutos “puntos de luz” a través de su primitivo telescopio. En la actualidad, los grandes y modernos telescopios de los aficionados revelan verdaderos discos planetarios con detalles coloridos.

http://ciencia.nasa.gov

Información adicional: Coincidentemente, el planeta Urano también se encontrará en oposición el 21 de septiembre. En esa noche, viajará a través del cielo junto a Júpiter, aunque no será tan brillante. Siendo casi tres veces más pequeño y estando cinco veces más lejano que Júpiter, Urano apenas se podrá observar a simple vista. Sin embargo, se verá fabuloso a través de pequeños telescopios de jardín. Simplemente apunte su “óptica” hacia Júpiter y encontrará la “esmeralda” Urano a menos de un grado de desplazamiento angular.

Dedicatoria: El autor dedica esta historia a Jack Horkheimer, quien fue el director ejecutivo del Planetario de Tránsito Espacial de Miami, y falleció el 20 de agosto de 2010. Jack fue un icono de la divulgación de la Astronomía. Sus informes semanales sobre el cielo nocturno, emitidos por PBS desde 1976, llegaron a millones de personas y, con frecuencia, ejercieron influencia en la narrativa de las historias de Ciencia@NASA. Incluso esta historia, publicada después del fallecimiento de Jack, contiene algunas de sus palabras. Gracias, Jack,

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