La NASA distribuye datos de millones de galaxias, estrellas y asteroides


Astrónomos de todo el mundo pueden ahora escudriñar a través de cientos de millones de galaxias, estrellas y asteroides recogidos en el primer paquete de datos difundido por la NASA de su telescopio espacial infrarrojo WISE.

“A partir de hoy miles de nuevos ojos observarán los datos de WISE, y espero muchas sorpresas”, dijo Edward (Ned) Wright, de la UCLA, investigador principal de la misión.

WISE fue lanzado al espacio el 14 de diciembre de 2009 en una misión para mapear todo el cielo en luz infrarroja con una sensibilidad y resolución muy mejoradas respecto a sus predecesores. Desde su órbita polar escaneó todo el cielo una vez y media mientras recogía imágenes en cuatro longitudes de onda infrarroja de la luz. Tomó más de 2,7 millones de imágenes en el transcurso de su misión, capturando objetos que van desde galaxias lejanas a asteroides relativamente cercanos a la Tierra.

Al igual que otros telescopios de infrarrojos, WISE requiere refrigeración para enfriar sus detectores sensibles al calor. Cuando este refrigerante de hidrógeno congelado se acabó, como era de esperar, a principios de octubre de 2010, dos de sus cuatro canales infrarrojos se apagaron. El estudio fue prorrogado cuatro meses más, con el objetivo de terminar su barrido de asteroides y cometas en el cinturón principal de asteroides de nuestro sistema solar.

Entre los descubrimientos de la misión se incluyen más de 20 cometas, más de 33.000 asteroides entre Marte y Júpiter, y 133 objetos cercanos a la Tierra (NEOs) –asteroides y cometas con órbitas que entran dentro de los 45 millones de kilómetros de la trayectoria de la Tierra alrededor del sol–. El satélite entró en hibernación a principios de febrero de este año.

Ahora, WISE da el primer paso importante en el cumplimiento de su objetivo principal de entregr su tesoro a los astrónomos. De entrada ha quedado libre el acceso al 57 por ciento del cielo escaneado. El estudio completo, con el procesamiento de datos mejorado, estará disponible en la primavera de 2012.

Los astrónomos usarán los datos infrarrojos de WISE para la búsqueda de rarezas escondidas, y para estudiar las tendencias en las poblaciones grandes de objetos conocidos. Estas misiones de estudio a menudo resultan en descubrimientos inesperados también, porque están buscando por todas partes en el cielo y no en objetivos conocidos. Los datos de la misión son también críticos para encontrar los mejores candidatos para los estudios de seguimiento con otros telescopios, incluyendo el Observatorio Europeo de la Agencia Espacial Herschel.

Hasta ahora, la misión de WISE ha publicado decenas de imágenes a color del cosmos, en los que se ha asignado a la luz infrarroja colores que vemos con nuestros ojos. Toda la colección se puede ver en http://wise.ssl.berkeley.edu/gallery_images.html .

http://www.europapress.es

http://wise2.ipac.caltech.edu/docs/release/prelim/index.html

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