Detectan un bombardeo de cometa en otro sistema solar


El fenómeno recuerda al evento sucedido en nuestro propio sistema hace varios miles de millones de años, que muchos creen que trajo a la Tierra el agua y los ingredientes necesarios para la vida

El telescopio Espacial Spitzer, de la NASA, acaba de detectar signos inequívocos de una lluvia de cometas en un sistema solar no demasiado lejos del que nosotros habitamos. El extraordinario fenómeno recuerda lo que sucedió en nuestro propio sistema hace varios miles de millones de años, durante el “Gran Bombardeo tardío”, el evento que muchos creen que trajo a la Tierra el agua y los ingredientes necesarios para la vida.

Durante aquella época lejana, numerosos cometas y otros objetos helados procedentes de la zona exterior del Sistema Solar se precipitaron hacia los planetas interiores. Aquél tremendo bombardeo dejó heridas bien visibles en Marte, Venus, Mercurio o la propia Luna, y los numerosos impactos levantaron enormes cantidades de polvo y residuos minerales.

Ahora, el Spitzer ha conseguido vislumbrar un gran halo de polvo alrededor de una brillante estrella cercana, llamada Eta Corvi, a unos 60 años luz de distancia. Y la composición de ese halo coincide a la perfección con los restos que dejaría un enorme cometa tras su colisión con un planeta.

This artist’s conception illustrates a storm of comets around a star near our own, called Eta Corvi. Evidence for this barrage comes from NASA’s Spitzer Space Telescope, whose infrared detectors picked up indications that one or more comets was recently torn to shreds after colliding with a rocky body. In this artist’s conception, one such giant comet is shown smashing into a rocky planet, flinging ice- and carbon-rich dust into space, while also smashing water and organics into the surface of the planet. A glowing red flash captures the moment of impact on the planet. Yellow-white Eta Corvi is shown to the left, with still more comets streaming toward it.

Spitzer detected spectral signatures of water ice, organics and rock around Eta Corvi — key ingredients of comets. This is the first time that evidence for such a comet storm has been seen around another star. Eta Corvi is just about the right age, about one billion years old, to be experiencing a bombardment of comets akin to what occurred in our own solar system at 600 to 800 millions years of age, termed the Late Heavy Bombardment.

Scientists say the Late Heavy Bombardment was triggered in our solar system by the migration of our outer planets, which jostled icy comets about, sending some of them flying inward. The incoming comets scarred our moon and pummeled our inner planets. They may have even brought materials to Earth that helped kick start life.

Credit http://www.spitzer.caltech.edu

El halo, además, se encuentra lo suficientemente cerca de la estrella como para que en la zona existan mundos parecidos a la Tierra. En resumen, todo apunta a la posibilidad de que una (o varias) colisiones han tenido lugar allí, seguramente entre un planeta y un número indeterminado de cometas.

Como remate, el sistema de Eta Corvi tiene aproximadamente mil millones de años de antiguedad, la edad adecuada para que una “tormenta cometaria” de estas características se produzca.

“Creemos tener evidencias directas de un “Gran Bombardeo Tardío” en curso en el cercano sistema de Eta Corvi, y en una época análoga a cuando algo así ocurrió en nuestro propio Sistema Solar”, afirma Carey Lisse, investigador del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad John Hopkins y autor principal del estudio que próximamente se publicará en Astrophysical Journal. Lisse presentó sus resultados durante un simposio celebrado el miércoles en el Centro Espacial Goddard.

Hielo y compuestos orgánicos

Los astrónomos utilizaron los detectores de infrarrojo del Spitzer para analizar la luz procedente del halo de polvo alrededor de Eta Corvi. Y observaron que la nube contenía hielo de agua, compuestos orgánicos y rocas, lo que se esperaría encontrar en un cometa de gran tamaño.

Además, la composición encontrada coincide con la de una famosa roca de nuestro Sistema Solar, el meteorito Almahata Sitta, cuyos fragmentos cayeron en Sudán en 2008. La similitud entre el meteorito y el cometa destruido en Eta Corvi implica que ambos se formaron en zonas análogas en sus respectivos sistemas solares.

Aquí, alrededor de nuestro Sol, los cometas proceden fundamentalmente del cinturón de Kuiper y de la nube de Oort, dos “anillos” de escombros que rodean a nuestro sistema planetario. Y resulta que también en Eta Corvi existe un cinturón masivo de escombros helados y material sobrante de su formación. Un reservorio ideal para cometas y cuya existencia se descubrió en 2005.

El Cinturón de Kuiper es, como se ha dicho, el hogar de un buen número de estos grandes cuerpos helados. Hace cerca de 4.000 millones de años, apenas 600 millones de años después de que se formara el Sistema Solar, el cinturón de Kuiper se descompensó debido a la migración (hasta sus posiciones actuales) de los dos mundos gigantes de nuestro sistema, Júpiter y Saturno.

Su llegada hizo que la mayor parte de los cuerpos helados del cinturón de Kuiper (se piensa que cerca del 90% de ellos) salieran disparados en todas direcciones. Algunos de ellos, por supuesto, salieron despedidos hacia el interior del Sistema Solar.

El bombardeo de cometas resultante se produjo hace unos 3.800 millones de años, y afectó por igual a todos los planetas interiores, incluída la Tierra. Son muchos los que piensan que el agua de los océanos procede precisamente de ese bombardeo cometario, igual que algunos ingredientes fundamentales sin los que la vida no habría podido desarrollarse.

“Pensamos que el sistema de Eta Corvi debería ser estudiado con detalle – afirma Lisse- para aprender más sobre las lluvias de cometas y de otros objetos cuyo impacto podría haber supuesto el pistoletazo de salida para la vida en nuestro propio mundo”.

www.abc.es

PASADENA, Calif. — NASA’s Spitzer Space Telescope has detected signs of icy bodies raining down in an alien solar system. The downpour resembles our own solar system several billion years ago during a period known as the “Late Heavy Bombardment,” which may have brought water and other life-forming ingredients to Earth.

During this epoch, comets and other frosty objects that were flung from the outer solar system pummeled the inner planets. The barrage scarred our moon and produced large amounts of dust.

Now Spitzer has spotted a band of dust around a nearby bright star in the northern sky called Eta Corvi that strongly matches the contents of an obliterated giant comet. This dust is located close enough to Eta Corvi that Earth-like worlds could exist, suggesting a collision took place between a planet and one or more comets. The Eta Corvi system is approximately one billion years old, which researchers think is about the right age for such a hailstorm.

“We believe we have direct evidence for an ongoing Late Heavy Bombardment in the nearby star system Eta Corvi, occurring about the same time as in our solar system,” said Carey Lisse, senior research scientist at the Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory in Laurel, Md., and lead author of a paper detailing the findings. The findings will be published in the Astrophysical Journal. Lisse presented the results at the Signposts of Planets meeting at NASA’s Goddard Space Flight Center in Greenbelt, Md., today, Oct. 19.

Astronomers used Spitzer’s infrared detectors to analyze the light coming from the dust around Eta Corvi. Certain chemical fingerprints were observed, including water ice, organics and rock, which indicate a giant comet source.

The light signature emitted by the dust around Eta Corvi also resembles the Almahata Sitta meteorite, which fell to Earth in fragments across Sudan in 2008. The similarities between the meteorite and the object obliterated in Eta Corvi imply a common birthplace in their respective solar systems.

A second, more massive ring of colder dust located at the far edge of the Eta Corvi system seems like the proper environment for a reservoir of cometary bodies. This bright ring, discovered in 2005, looms at about 150 times the distance from Eta Corvi as the Earth is from the sun. Our solar system has a similar region, known as the Kuiper Belt, where icy and rocky leftovers from planet formation linger. The new Spitzer data suggest that the Almahata Sitta meteorite may have originated in our own Kuiper Belt.

The Kuiper Belt was home to a vastly greater number of these frozen bodies, collectively dubbed Kuiper Belt objects. About 4 billion years ago, some 600 million years after our solar system formed, scientists think the Kuiper Belt was disturbed by a migration of the gas-giant planets Jupiter and Saturn. This jarring shift in the solar system’s gravitational balance scattered the icy bodies in the Kuiper Belt, flinging the vast majority into interstellar space and producing cold dust in the belt. Some Kuiper Belt objects, however, were set on paths that crossed the orbits of the inner planets.

The resulting bombardment of comets lasted until 3.8 billion years ago. After comets impacted the side of the moon that faces Earth, magma seeped out of the lunar crust, eventually cooling into dark “seas,” or maria. When viewed against the lighter surrounding areas of the lunar surface, those seas form the distinctive “Man in the Moon” visage. Comets also struck Earth or incinerated in the atmosphere, and are thought to have deposited water and carbon on our planet. This period of impacts might have helped life form by delivering its crucial ingredients.

“We think the Eta Corvi system should be studied in detail to learn more about the rain of impacting comets and other objects that may have started life on our own planet,” Lisse said.

NASA’s Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, Calif., manages the Spitzer mission for the agency’s Science Mission Directorate in Washington. Science operations are conducted at the Spitzer Science Center at the California Institute of Technology in Pasadena. Caltech manages JPL for NASA.

http://www.spitzer.caltech.edu/news/1319-ssc2011-08-NASA-s-Spitzer-Detects-Comet-Storm-in-Nearby-Solar-System

http://www.nasa.gov/mission_pages/spitzer/news/spitzer20111019.html

For more information about Spitzer, visit http://spitzer.caltech.edu/ and http://www.nasa.gov/spitzer

Una respuesta a “Detectan un bombardeo de cometa en otro sistema solar

  1. es muy importante la tarea que actualmenet realizan los cientificos con estas tecnologias que de seguro en las proximas decadas sera superio y podremos comprender lo incomprendido hoy. tambien hago mención que se deben buscar posibles cometas en nuestro sistema solar.- Carlos de San Juan Argentina.-

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