EXTRAÑOS EN LA NOCHE: UNA ROCA ESPACIAL HACE UN “VUELO DE RECONOCIMIENTO” SOBRE LA TIERRA


El próximo 15 de febrero el desconocido asteroide 2012 DA14 se aproximará a la Tierra. No impactará, pero pasará a tan solo 28.000 km de nosotros. El objeto lo descubrieron el año pasado investigadores del Observatorio Astronómico de Mallorca desde su estación robótica de la Sagra, en Granada.

La próxima semana, el 15 de febrero, un asteroide ‘echará un vistazo’ sobre la Tierra a una distancia de la superficie de unos 28.000 km y a una velocidad de unos 7,8 km por segundo.

Esta roca espacial se detectó el 22 de febrero de 2012 desde la estación robótica de La Sagra (Granada), operada por investigadores del Observatorio Astronómico de Mallorca (OAM). Los astrónomos ya confirmaron el año pasado que el impacto “está completamente descartado”.

Title Asteroid 2012 DA14 Released 15/03/2012 3:04 pm Creditos ESA/La Sagra Sky Survey

Title Asteroid 2012 DA14
Released 15/03/2012 3:04 pm
Creditos ESA/La Sagra Sky Survey

Los científicos tienen pocos datos sobre este asteroide, bautizado como 2012 DA14. No hay medidas directas disponibles sobre su tamaño, aunque por su brillo los científicos estiman que tiene un diámetro de entre 50 y 80 metros. Se desconoce su composición, y se cree que su masa es del orden de 130.000 toneladas.

“Su órbita puede calcularse con bastante precisión utilizando NEODyS, la base de datos europea de asteroides; estos cálculos muestran que podemos excluir la posibilidad de una colisión con la Tierra con bastante seguridad, al menos durante este siglo” afirma Detlef Koschny, responsable del estudio de objetos cercanos a la Tierra (NEO, por sus siglas en inglés) en la oficina del programa Space Situational Awareness (SSA, conocimiento del medio espacial) de la Agencia Europea del Espacio (ESA).

Pasará por la órbita de algunos satélites, pero parece que sin peligro

El 15 de febrero el asteroide tendrá su máximo acercamiento a nuestro planeta durante este siglo al pasar sobre los 28.000 kilómetros previstos.

“Eso significa que está dentro de la órbita geoestacionaria, en la que se encuentran numerosos satélites de comunicaciones”, dice Koschny. “Sin embargo, no hay peligro para esos satélites, dado que el asteroide llega ‘desde abajo’  y no cruza el cinturón geoestacionario”.

El momento en el que más próximo estará el asteroide será sobre  las 20h40 (hora peninsular española) de ese viernes por la tarde. Pese a su pequeñez frente al vasto sistema solar, debería ser visible en Europa para cualquiera que utilice un buen par de prismáticos y sepa dónde mirar.

El asteroide fue descubierto por el sondeo La Sagra Sky Survey (LSSS), que cuenta con el patrocinio del programa SSA.  El observatorio LSSS se encuentra en La Sagra, cerca de Granada, a una altitud de 1.700 metros, en uno de los lugares más oscuros  y con menos contaminación lumínica de la Europa continental.

El pequeño tamaño y la órbita, previamente desconocida, de 2012 DA14, hicieron que su localización solo fuera posible tras haber pasado de largo cerca de la Tierra, a unas siete veces la distancia entre nuestro planeta y la Luna.

“Si este objeto fuera de hierro y fuera a estrellarse contra nuestro planeta, podría generar un cráter comparable, por ejemplo, al cráter de impacto de 1,5 kilómetros cercano a Flagstaff, Arizona”, afirma Koschny. “Aunque esto no ocurrirá”.

http://www.esa.int

 

Este singular asteroide descubierto por el OAM, la noche del 22 de febrero de 2012, tiene unos 44 metros de diámetro y esta clasificado como un asteroide NEO tipo Apollo, cruzará la órbita de la Tierra el próximo 15 de febrero de 2013 a una distancia de tan sólo 30.000 km. Es una oportunidad inigualable para la observación y estudio de estos objetos, puesto que esta será la mayor aproximación a la Tierra de un objeto de un tamaño considerable que ha sido previamente detectado.

Este singular asteroide descubierto por el OAM, la noche del 22 de febrero de 2012, tiene unos 44 metros de diámetro y esta clasificado como un asteroide NEO tipo Apollo, cruzará la órbita de la Tierra el próximo 15 de febrero de 2013 a una distancia de tan sólo 30.000 km. Es una oportunidad inigualable para la observación y estudio de estos objetos, puesto que esta será la mayor aproximación a la Tierra de un objeto de un tamaño considerable que ha sido previamente detectado (Ver fig.03).

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Fig.02. Esquema de la órbita del asteroide 2012 DA14 en el momento de su descubrimiento.

Fig.03. Comparación del desplazamiento del asteroide 2012 DA14 y la Tierra, en la imagen podemos observar como se atrasa y adelanta a la Tierra en su órbita.

Fig.03. Comparación del desplazamiento del asteroide 2012 DA14 y la Tierra, en la imagen podemos observar como se atrasa y adelanta a la Tierra en su órbita.

 

Este es sin duda el característico acontecimiento que tanto suele preocupar a las personas que estudian los asteroides y en particular a los que como en el OAM nos dedicamos a observarlos y descubrirlos, pero ¿hasta que punto se aproxima este objeto a la Tierra?

En nuestro caso la órbita del asteroide 2012 DA14 esta muy bien definida y no entraña ningún riesgo de colisión con la Tierra. Después de un concienzudo seguimiento de 16 días con 118 observaciones realizadas por observatorios astronómicos de todo el mundo. Tanto el MPC (Minor Planet Center) como los dos centros de cálculo de órbitas más importantes: el proyecto NEODyS-2  (de la Universidad de Valladolid y Pisa) y SENTRY de JPL/NASA, son unánimes en
este aspecto, este asteroide tendrá su máxima aproximación con nuestro planeta el día 15 de febrero de 2013 a las 19:27 horas (+/- 23 min.) en Tiempo Universal (1 hora más en España). Además, la distancia mínima del encuentro será de unos 30.00 kilómetros y pasará a una velocidad relativa de 6,14 km/s. (Ver fig.04)

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Fig.04. Gráfica a escala de la aproximación del asteroide 2012 DA14 junto a la Tierra y su situación en relación a los satélites artificiales.

El tamaño del asteroide 2012 DA14 ha sido estimado en unos 44 metros de diámetro. Cabe señalar la imprecisión de este dato puesto que al ser un objeto muy pequeño no podemos medir su tamaño directamente, por tanto calculamos su tamaño de forma aproximada a partir de su brillo. Como este asteroide tiene magnitud absoluta 24,4, y no conocemos su albedo (la cantidad de luz que refleja según el tipo de superficie), se calcula que su tamaño esta comprendido entre los 35 y 75 metros de diámetro.

Su observación.
El viernes 15 de febrero el Sol se pone a las 18:24 horas TU (Tiempo Universal, una hora más en España) y amanecerá a las 5:40 TU. Son 9 horas de oscuridad para seguir este objeto, en su máxima aproximación a la Tierra, entre la (17:10 y 23:50 TU del día 15) se calcula que alcanzará magnitud entre 7 u 9, por tanto será visible con unos simples prismáticos. Sin embargo, tal como ocurre en la vida real, en astronomía las cosas suelen algo más complicadas, si estudiamos la posición de este objeto podemos comprobar que cuando tenga lugar la máxima aproximación a la Tierra del asteroide 2012 DA14, no será observable ya que estará muy bajo en el horizonte y tendremos que esperar hasta 21:00 TU cuando estará a más de 20° sobre el horizonte para poder apuntar nuestros telescopios. En total recorrerá unos 60 grados de cielo, pasando por las constelaciones de Canes Venatici, Ursa Maior, Draco y Camelopardalis, se convertirá en circumpolar y será visible hasta el amanecer y es aquí cuando se nos presenta otro pequeño problema su velocidad aparente alcanzará los 33 grados de arco en una hora, si tenemos en cuenta que un palmo de la mano extendido cubre unos 20 grados de arco, nos podemos hacer una idea de lo rápido que se moverá por el cielo y lo complejo que será su seguimiento.

El paso del asteroide 2012 DA14, supone un hito en la historia observacional de estos objetos, es la primera vez que un asteroide ya detectado, de cierta entidad, pasa tan cerca de la Tierra y que toda la comunidad astronómica es alertada con un plazo significativo de tiempo para preparar su observación. El viernes día 15 de febrero de 2013, cientos de equipos y observatorios de todo el mundo, tanto en radar como en visible, estarán listos para captar este asteroide. Del estudio de todos los datos que se puedan extraer de su paso junto a la Tierra, obtendremos una valiosa información para enfrentarnos a situaciones similares en el futuro.

http://www.oam.es

Magnífica simulación de la órbita y aproximación a la Tierra del asteroide 2012
DA14 por Chirs Laurel, creador de los programas Cosmographia y Celestia.

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